¿Qué tan peligroso es protestar durante una pandemia?

Grandes reuniones pueden propagar el COVID-19, especialmente cuando las personas gritan y confrontan a la policía. Pero hay formas de mitigar el riesgo de transmisión.

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Fibonacci Blue

Con las protestas tras el asesinato policial de George Floyd que se extienden por todo el país, los funcionarios de salud pública de Estados Unidos están preocupados de que estas grandes reuniones puedan desencadenar otro tipo de propagación: un aumento en los casos de COVID-19. Las manifestaciones comenzaron el martes en Minneapolis, donde fue asesinado Floyd. Y hasta el sábado 30 de mayo, se han llevado a cabo en más de 30 ciudades de los Estados Unidos, incluyendo Nueva York, Chicago, Detroit, Columbus, Dallas y Los Ángeles. Algunas de las cuales han sido puntos de alto riesgo para el virus.

Han pasado casi tres meses desde que el país comenzó a cerrar y restringir los viajes no esenciales en un intento por controlar el virus altamente infeccioso. Sin una vacuna o cura para el COVID-19, las medidas de salud pública, como el distanciamiento social y el uso de máscaras faciales en público, han sido nuestra principal herramienta y estrategia de contención. Y aunque algunos Estados han comenzado el proceso de reapertura, la mayoría aún se encuentra dentro de una etapa en la que grandes reuniones, como las protestas, son potencialmente peligrosas. Especialmente dada la cantidad de personas que sin saberlo, ya han contraído el virus.
"Dado que es probable que haya un gran grupo de personas que son asintomáticas, y dado que la actividad, en este caso, protestar, no se presta para practicar el distanciamiento social, ciertamente existen preocupaciones sobre la transmisión del COVID-19”, el Dr. Barun Mathema, profesor asistente de epidemiología en la Escuela de Salud Pública de la Universidad de Columbia, le comentó a Rolling Stone. "Este es especialmente el caso cuando hay enfrentamientos con el cumplimiento de la ley que, no hace falta decir, son muy preocupantes de ver”.
Según el Dr.Amesh A. Adalja, experto en enfermedades infecciosas y erudito del Centro Johns Hopkins para la Seguridad de la Salud, desde el punto de vista de la salud pública, una reunión masiva siempre será una preocupación cuando se trata de la propagación de virus como SAR-CoV-2. "El virus puede aprovechar cualquier tipo de interacción, una protesta o un concierto de rock o lo que sea, que facilite la transmisión", le dice a Rolling Stone.
La preocupación particular de Adalja son los gritos que se producen en las protestas, que según él crean más goteras a través de las cuales se propaga el virus. "Realmente va a depender de que tan socialmente distantes estén estos individuos, pero creo que debemos preocuparnos por cualquier tipo de reunión masiva que propague el virus en la era de COVID-19", dice. "Sabemos que el virus estará con nosotros hasta que haya una vacuna, y cualquier tipo de interacción social en la que las personas estén a menos de dos metros de distancia, será una oportunidad para que el virus infecte a otros y se propague entre las personas".
Protestar durante una pandemia presenta desafíos adicionales. Por ejemplo, el Dr. Elie Saade, especialista en enfermedades infecciosas en los Hospitales Universitarios y profesor asistente de medicina en la Universidad Case Western Reserve en Cleveland, dice que si una persona usa una mascarilla y está expuesta a gases lacrimógenos, el gas lacrimógeno podría quedarse en la mascarilla y causar irritación de la piel. Si esto sucede, puede que algunos no sean capaces de tolerar la incomodidad adicional y se quiten la mascarilla, dando al virus más oportunidades de propagarse. "Durante las protestas, la gente estará muy unida", le dice a Rolling Stone. "Además, es una situación en la que realmente no puedes (predecir) lo que va a suceder. Las cosas pueden ser caóticas, por lo que la prioridad de las personas puede que no sea usar una mascarilla, sino tratar de escapar o hacer expresarse, lo que definitivamente aumenta el riesgo de infección".
En abril, se llevaron a cabo varias protestas contra la cuarentena, en Estados como Wisconsin, Kentucky, Carolina del Norte y Ohio, llamando la atención y siendo criticadas por ignorar las pautas de distanciamiento social. Aunque las noticias durante ese período indicaron que las protestas ocurrieron al mismo tiempo que el número de casos de COVID-19 en el Estado aumentó, esto no es evidencia de que las protestas realmente propaguen el virus. Para que eso haya sucedido, el número de casos habría tenido que aumentar aproximadamente 14 días después de las protestas. En este punto, Adalja dice que no ha visto ningún dato que demuestre que las personas que asistieron a las protestas de reapertura terminaron contrayendo COVID-19 a tasas más altas. Y aunque Mathema tampoco tiene conocimiento de ninguna investigación definitiva que vincule las protestas contra la cuarentena con un aumento posterior en las infecciones por COVID-19, dice que ha habido alguna evidencia anecdótica de grupos de casos emergentes en lugares como Michigan, después de que ocurrieran.
Sin embargo, Mathema aclara que no es posible saber si estas personas habrían dado positivo por COVID-19 independientemente de su asistencia a las protestas. "Pero creo que la idea de tener una masa crítica de individuos, donde algunos individuos pueden ser asintomáticos o pre-sintomáticos y eliminar el organismo, es un ambiente realmente interesante desde la perspectiva de un patógeno", dice. "Si eres un patógeno, te encantaría estar en lugares como conciertos o protestas, donde hay personas que son excitables y cercanas".
Y aunque tampoco hay datos específicos sobre la proporción de personas que usan equipo de protección personal (EPP) y practican el distanciamiento social en las protestas de reapertura, en comparación con las manifestaciones más recientes sobre la brutalidad policial, Mathema dice que los manifestantes de este fin de semana parecen usar más las mascarillas. "Hubo una considerable preocupación entre los manifestantes y los organizadores acerca del COVID-19, por lo que creo que muchos organizadores de la comunidad no se cegaron", dice. "Ellos sabían lo que estaban haciendo. Y este era un riesgo que, en la mente de varias personas, valía la pena asumir con la protección adecuada, porque la causa es muy importante".
Además, en la ola actual de protestas, Saade dice que las disparidades raciales de salud existentes podrían empeorar las cosas. "Desafortunadamente, los afroamericanos se ven desproporcionadamente afectados por esta pandemia, y probablemente también protestan desproporcionadamente", dice. "Entonces esa es otra preocupación".
Si las personas planean asistir a las protestas, los tres médicos recomiendan usar mascarillas y tratar de mantener la mayor distancia posible entre otras personas, dadas las circunstancias. Y si bien cubrirnos la cara es una forma de evitar propagar el virus, Saade dice que las mascarillas también son importantes para protegernos en situaciones donde hay grandes multitudes. "La preocupación es realmente estar cerca de las personas y que su mucosidad o saliva nos llegue a la cara", explica. "Si llevas una mascarilla, el riesgo será mucho menor".
Durante su conferencia de prensa diaria, el sábado 30 de mayo el gobernador de Nueva York, Andrew Cuomo, instó a todos los asistentes de las protestas a usar una mascarilla. "Tienes derecho a manifestarte, tienes derecho a protestar, Dios bendiga a Estados Unidos", dijo. "No tienes derecho a infectar a otras personas. No tiene derecho a actuar de una manera que ponga en peligro la salud pública. Demuéstralo con una mascarilla puesta. ¿Cuál es la diferencia? Yo sigo sin entenderlo."
Y aunque una mascarilla cubierta con gas lacrimógeno puede causar irritación en la piel, Mathema dice que otra forma de EPP puede ayudarte a protegerte, tanto del gas lacrimógeno, como del virus. "Si puedes usar gafas para proteger tus ojos, sería una buena idea", dice. “Por supuesto, con gases lacrimógenos, también irrita la piel y dificulta la respiración. Entonces, incluso con gafas y mascarillas, lo más simple, si hay gas lacrimógeno, es alejarse de él”. Además, Mathema recomienda que los asistentes a las protestas también traigan guantes resistentes al calor y agua, e intenten permanecer con su grupo.
Para finalizar, Saade dice que si estamos o no en medio de una pandemia, siempre hay riesgos de seguridad física asociados con asistir a una protesta o manifestación, y depende de las personas sopesar los riesgos y beneficios de su participación. “El COVID-19 es otro riesgo", dice. "Eso no significa que no debamos protestar, solo significa que debemos tomar más precauciones".
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